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“Con los medios actuales se puede eliminar la malaria”

Lunes 25 Abril, 2016 en  Actualidad

Así lo indicó Richard Steketee quien está involucrado en la investigación sobre la malaria desde 1985, cuando entró en el Centre for Disease Control and Prevention de EEUU.

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(Elmundo.es) El doctor Richard Steketee está involucrado en la investigación sobre la malaria desde 1985, cuando entró en el Centre for Disease Control and Prevention de EEUU. A su paso por Barcelona hace unos días para la reunión de expertos de malEra Refresh, iniciativa en la que colabora «la Caixa contra la Malaria». El encuentro abordó la nueva agenda para la erradicación de «la gran enfermedad de la infancia» en palabras de Steketee porque de las 438.000 vidas que se cobró la malaria en 2015, el 70% eran de niños de África subsahariana.

¿Si se sobrevive a la malaria durante la infancia, se adquiere inmunidad contra la infección?
Exacto. Pero es un asunto muy complicado. No desarrollas la inmunidad a no ser que pases muchas infecciones de niño, lo que implica un alto riesgo de morir antes.
Si la malaria fuera un problema del primer mundo, ¿recibiría más financiación?
Puede ser. El VIH era un gran problema en todo el planeta. Como consecuencia, se ha invertido más dinero que en ninguna otra enfermedad. Pero la malaria también afectaba al primer mundo. En EEUU, la eliminamos hacia 1950.
 
¿Cómo la eliminaron?
Esperamos a que desapareciera con los cambios medioambientales ligados al desarrollo: mejores casas, drenajes de aguas… Así impedimos la supervivencia del mosquito que transmite el parásito. Luego se hizo un gran esfuerzo en el tratamiento de las personas infectadas.
 
¿Y qué es diferente en África?
En España, el mosquito, el vector del parásito, se concentraba en algunos lugares húmedos. El problema en África es que está muy acostumbrado a vivir en contacto con la gente. Vive en todas partes, en cualquier charco. La convivencia entre personas y mosquito propicia la constante transmisión. Así que se trata de frenar la malaria en el mosquito y luego en las personas.
 
¿Y cómo detienen el mosquito?
Hemos colocado mosquiteras, rociado las casas con insecticida…
 
¿Así que tienen el lugar lleno de insecticida y mosquiteras?
Sí. Cerca del 90% de las casas tienen mosquiteras, intentamos que haya una para cada persona que vive en el hogar. Pero, sólo rociamos con insecticida un tercio de las viviendas. Las que están en zonas especialmente críticas. Así hemos mejorado mucho el control de la transmisión por el mosquito, y la infección en las personas.
 
¿Y cómo lograr la eliminación?
Debemos centrarnos ahora en los parásitos de la gente que alimentan al mosquito. Hemos mejorado mucho en los diagnósticos. Y además del tratamiento concreto para las personas infectadas, es muy importante la administración masiva de una medicina, ya usada en el sudeste asiático, que combate la infección y la previene durante un mes.
 
¿Y la administran cada mes?
La malaria es muy estacional en África. El problema aparece en la estación lluviosa, de diciembre a mayo. Damos las medicinas en octubre y diciembre, para que la gente esté limpia de parásitos y cuando llegue el mosquito no tenga de dónde cogerlos. La transmisión del parásito se reduce prácticamente a nada.
 
¿No hay contagio madre-hijo?
El riesgo es muy bajo. Sin embargo, como el parásito está en la sangre, impide el adecuado flujo de azúcar y proteínas a través de la placenta, lo que provoca problemas de desarrollo en el feto. Sin embargo, la madre tiene mucha inmunidad, porque ha sobrevivido la infancia y pasa los anticuerpos al feto. Por eso, los recién nacidos no mueren de malaria, aunque la inmunidad es limitada, sólo se extiende entre tres y seis meses.
 
¿Hay otros efectos colaterales?
Un niño enfermo de malaria no puede ir al colegio, lo que afecta su aprendizaje. También causa desempleo, sobre todo en la agricultura, porque un enfermo no cuida las tierras. La malaria le cuesta a África miles de millones de dólares al año en términos de productividad.
 
¿Está cerca la vacuna?
Ahora tenemos una que ha sido probada y ha pasado muchos ensayos clínicos. Tiene entre un 35 y un 50% de eficacia, pero hay que tomar múltiples dosis y no es perfecta, queda trabajo por hacer. La gente sigue desarrollando vacunas que previenen de pasar el parásito al mosquito, pero eso es distinto a prevenir la enfermedad. No hemos dado con la vacuna definitiva.
 
¿Qué diferencia hay entre encontrar una vacuna para un virus, una bacteria o un parásito?
Los parásitos son mucho mayores y más complejos que las bacterias o los virus, es complicado saber dónde atacar. La vacuna actual es la primera desarrollada contra un parásito, aunque tenga una eficacia del 30%, supone un gran logro para la humanidad. Puede que la mejoremos en el futuro, aunque puede tardar entre cinco y 10 años.
 
¿Cree que antes lograrán la eliminación con los recursos que hay en la actualidad?
Con las medidas que usamos ahora, ya podemos lograrlo. Así que no esperaré 10 años a disponer de nuevos recursos, porque tenemos niños muriendo hoy.
 
¿Cómo les acogió la población en África?
Pasamos mucho tiempo respondiendo a sus preguntas. Pero todos quieren deshacerse de la malaria, con la que han vivido toda la vida y han visto a demasiados niños morir. Nadie quiere quedarse sin terapia.
 
¿Y controlan a todo el mundo a su alrededor?
Todos saben quién vive, nace y muere en su pueblo. Cuando damos tratamientos, saben quién falta en cada casa, si la madre ha salido y volverá en unas horas… Este es el nivel de detalle que necesitamos. Imagina hacer lo mismo en Barcelona, ¡sería imposible!
 
¿Hablaría de erradicación?
Es pronto. Ningún estado del África subsahariana ha eliminado la malaria. Si pudiéramos lograrlo en un país, a lo mejor alentaríamos a sus vecinos a hacer lo mismo.

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