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Desentrañando el H7N9

Lunes 27 Mayo, 2013 en  Ciencia y Tecnología

Laboratorios de todo el mundo siguen investigando un virus que ya ha causado 36 muertes y un total de 131 contagiados. Por el momento no hay evidencias de su contagio entre humanos.

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(El mundo.es) Laboratorios de todo el mundo siguen investigando un virus que ya ha causado 36 muertes (todas en China, excepto una en Taiwán) y 131 contagiados. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la nueva cepa de gripe aviar hallada en China es “una de las más letales” de las detectadas de su clase hasta ahora, aunque por el momento no hay evidencias de su contagio entre humanos.

Los investigadores de varias universidades de China, Hong Kong y Canadá han recurrido a los hurones para adelantarse al comportamiento del H7N9. Los experimentos con hurones, dirigidos por Yi Guan y Yuelong Shu, han demostrado que esta nueva gripe aviar (que nunca antes había infectado a humanos) se transmite fácilmente cuando los animales están en contacto directo en la misma jaula. En cambio, cuando están separados por unos centímetros, en habitáculos diferentes, la transmisión del virus por vía aérea no es tan efectiva.

“Esto es en parte una buena noticia, aunque lo mejor sería que no hubiese ningún tipo de transmisión aérea”, explica a este periódico Ron Fouchier, el investigador de la universidad holandesa de Erasmus famoso por sus trabajos con cepas mutadas de H5N1. El propio autor, Yi Guan, reconoce a ELMUNDO.es que no se puede descartar “que el virus siga evolucionando y en el futuro sea capaz de transmitirse fácilmente por las vías aéreas”.

Este trabajo con animales (además de hurones se inoculó el virus también a cerdos) sugiere que algunos de los ejemplares estaban infectados por el H7N9 antes de dar ningún signo visible de la infección (tos, fiebre, moqueo…); lo que indica que podría haber más ejemplares de aves enfermas de las que se han registrado. Esta situación “dificulta la erradicación y las medidas de precaución en las granjas, donde puede haber un alto número de aves enfermas sin síntomas”, admite Adolfo García Sastre, codirector del Instituto de Patógenos Emergentes del Instituto Monte Sinaí de Nueva York (EEUU).

Además, como añade por su parte Antoni Trilla, jefe del servicio de Medicina Preventiva del Hospital Clínic de Barcelona, el trabajo añade otro dato importantes al que no habrá que perder la pista: al sacrificar los animales infectados se detectaron muestras del virus en el cerebro (además de en el sistema respiratorio); “por lo que habrá que explorar bien a los pacientes con H7N9 para ver si tienen afectación neurológica”.

Dudas sin resolver

Entre las cuestiones que siguen sin resolver alrededor de esta nueva gripe, y que este estudio tampoco aclara, destaca porqué el H7N9 está resultando más patógeno en humanos que en las propias aves, muchas de las cuales están infectadas sin dar ningún signo de ello. De hecho, García Sastre tampoco se atreve a descartar que los casos humanos que llegan a los hospitales sean sólo la punta del iceberg, y que también haya pacientes con una infección leve que estén pasando desapercibidos.

Este riesgo por la ‘infección oculta’ en las aves lleva a los autores chinos a recomendar que se reconsidere la gestión de los mercados de aves vivas. “Quizás no tanto prohibirlos, pero sí estrechar las medidas de vigilancia para estar seguros de que en los mercados no entra ningún ave enferma”, aclara García Sastre.

De hecho, todo hace indicar que el cierre provisional de los mercados de aves establecido por las autoridades chinas en las últimas semanas está directamente relacionado con el descenso de casos registrados en aquel país (“cuanto más tiempo circule entre las aves, más oportunidades tendrá de evolucionar y adquirir la capadidad de transmitirse entre personas”, apunta Trilla en este sentido). “China está haciendo todo lo que está en sus manos para frenar el brote, eso es una excelente noticia”, asegura Fouchier. “Estamos ante un virus extraño, interesante y potencialmente peligroso”, apunta.

Sin evidencia de transmisión entre humanos

De momento, y como sigue sosteniendo la Organización Mundial de la Salud (OMS), no hay ninguna evidencia de que el H7N9 se transmita fácilmente de humano a humano (el 75% de los afectados hasta ahora había estado en contacto con aves), aunque tanto el organismo internacional como los autores chinos admiten su preocupación por este escenario.

Una preocupación que también admite un portavoz de los Centros Europeos de las Enfermedades (ECDC) en declaraciones a ELMUND0.es: “Si el virus adquiere la habilidad de transmitirse eficientemente entre humanos -para lo que harían falta mutaciones adicionales- podría producirse una mayor expansión entre humanos”.

“La adaptación del H7N9 para infectar a humanos es mejor que en otros virus”, ha apuntado por su parte el director general adjunto para la Salud de la OMS, Keiji Fukuda, especialista en gripe. Durante la 66 Asamblea Mundial celebrada esta semana en Ginebra (Suiza), Fukuda ha reconocido que el mundo no está preparado para afrontar un brote internacional de la nueva gripe, cuyas consecuencias a nivel sanitario y económico serían enormes. Sólo en los dos meses que la epidemia lleva activa en China, la FAO calcula que las pérdidas económicas ascienden a 5.000 millones de euros. “Si el virus adquiriese la capacidad de transmitirse eficientemente y de manera sostenida entre personas que ahora no tiene, la extensión de la enfermedad sería muy difícil de controlar”, coincide el doctor Trilla.

En paralelo con el coronavirus

Otro fenómeno que preocupa a la OMS es la coincidencia en el tiempo con un nuevo coronavirus, similar al que causó el Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SRAS) en 2003. De hecho, la directora general de la OMS, Margaret Chan, ha admitido que el coronavirus que se ha originado en Arabia Saudí es más preocupante que el H7N9, poque es un virus del que se tiene menos información (se desconoce su procedencia) y con una tasa de mortalidad mucho más elevada (de los 43 infectados han fallecido el 50%).

“Sobre el H7N9 sabemos al menos que procede de las aves, pero en el caso del coronavirus seguimos sin conocer su origen“, admite el especialista española desde el Monte Sinaí. Eso sí, aclara, al tratarse de dos virus tan diferentes entre sí, no es posible que se recombinen para dar lugar a otro patógeno más peligroso. “Sólo se parecen en que causan síntomas respiratorios y ambos proceden de un reservorio animal”, coincide su colega holandés. “Desde hace una década [cuando coincidieron el SRAS y el H5N1] no se producía esa convivencia de dos nuevos virus que no están relacionados, son patógenos y se propagan muchísimo”, concluye la OMS.


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