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Ingeniería genética para conseguir una nueva vacuna contra la malaria

Lunes 9 Enero, 2017 en  Ciencia y Tecnología

Se trata de una vacuna que consigue inactivar al P. falciparum a través de la ingeniería genética y, aunque su desarrollo aún es preliminar, sus resultados sí son prometedores.

mosquito

(Elmundo.es) En los años 60, la brasileña Ruth Nussenzweig demostró en su laboratorio de Nueva York que era posible conseguir inmunidad frente a la malaria utilizando una forma inactiva del parásito que provoca la enfermedad. La estrategia diseñada por esta científica se basaba en radiar a los mosquitos que transmiten el paludismo de forma que el Plasmodium falciparum quedara atenuado y no pudiera replicarse en el organismo pero sí despertara una respuesta de las defensas.

No fue posible encontrar un método para que la administración de esta inmunización fuera viable, pero la idea de utilizar una versión atenuada del parásito en el desarrollo de una vacuna efectiva sí sobrevivió y ha cogido de nuevo fuerza en los últimos años.

Un trabajo publicado en la revista Science Translational Medicine muestra la última aproximación en esta línea. Se trata de una vacuna que consigue inactivar al P. falciparum a través de la ingeniería genética y, aunque su desarrollo aún es preliminar, sus resultados sí son prometedores.

En concreto, la denominada vacuna GAP3KO se basa en el bloqueo de tres genes específicos del parásito. La deleción de estos genes impide que pueda replicarse y continuar su ciclo vital en el hígado, por lo que evita que la infección llegue a la sangre. A cambio, sí permite que el sistema inmunológico aprenda a protegerse contra la enfermedad.

De momento, se ha probado en un estudio en fase 1 con 10 voluntarios sanos y los resultados muestran que la vacuna es segura y despierta a las defensas de una forma efectiva.

Los voluntarios recibieron la GAP3KO a través de picaduras de mosquito en un entorno controlado. Los investigadores comprobaron entonces que la vacuna era segura, que la enfermedad no se desarrollaba y que la administración provocaba una respuesta inmune. Además, en un segundo paso, los autores del trabajo, científicos del Departamento de Salud Global de la Universidad de Washington (Seattle, EEUU) administraron los anticuerpos generados a ratones humanizados a los que luego se les infectó con malaria, y la vacuna conseguía bloquear el desarrollo de la enfermedad.

“Es un paso importante porque demuestran que se puede conseguir la atenuación del parásito mediante la manipulación genética”, apunta Carlota Dobaño, jefa del Grupo de Inmunología de la Malaria en el Instituto de Salud Global de Barcelona (ISGlobal), quien recuerda que el equipo de Seattle ya intentó obtener el mismo resultado con la deleción de sólo dos genes, pero el ensayo no logró superar las pruebas de seguridad. El riesgo de que la enfermedad se desarrolle es uno de los principales retos a los que se enfrentan las vacunas que utilizan una versión atenuada pero viva del parásito que provoca la malaria.

En la misma línea, explica la investigadora, otro grupo, liderado por la compañía Sanaria y con la colaboración de losInstitutos Nacionales de Enfermedades Infecciosas de EEUU (NIAID), también está intentando demostrar la utilidad de un abordaje que se basa en la inyección por vía intravenosa del parásito atenuado mediante radiación. Pero, aunque más avanzada, esta vacuna tampoco ha demostrado aún su efectividad en un escenario real.

“La eficacia y la inmunogenicidad han bajado mucho al llevar a cabo los ensayos en África. Ahora estamos intentando entender cuáles son los factores que explican esto, pero sabemos que, por ejemplo, un sistema inmune alterado por estar expuesto a múltiples infecciones responde de manera diferente a las vacunas”, señala.

Hasta la fecha, la vacuna frente a la malaria más avanzada es la denominada RTS,S/AS01, diseñada por el español Pedro Alonso en colaboración con GSK, si bien los niveles de protección que consigue son parciales. Hace poco más de un mes que la OMS anunció que ha conseguido la financiación necesaria para poner en marcha en varios países del África subsahariana la fase inicial del primer programa piloto de vacunación con esta inmunización contra la malaria, que arrancará a partir de 2018.

Esta vacuna no se basa en el mismo mecanismo que las anteriores, ya que, en lugar del parásito completo inactivado, se basa en la combinación de una proteína del parásito, un antígeno inmunogénico del virus de la hepatitis B y un adyuvante que estimula el sistema inmune.

“Sabemos que el ataque a la malaria tiene que hacerse desde varios frentes. Y las vacunas, que no bastará con una única, han de formar parte de un grupo de estrategias coordinadas para lograrlo. Por eso, resultados como este son siempre buenas noticias, si bien aún hace falta mucha investigación”, concluye Dobaño.

En 2015, unos 214 millones de personas contrajeron la enfermedad. 584.000 de ellas murieron, según datos de la OMS.


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